12 Brutalt ärliga lektioner om liv och entreprenörskap

Det de inte lär ut i handelshögskolan, från över två års byggnad av Veho.

Det har gått mer än två år sedan jag tog den skarpaste vändningen i mitt yrkesliv och blev en entreprenör för att starta Veho. Förra helgen pausade jag för att reflektera över och sammanfatta mina viktigaste lärdomar från denna resa till dags dato. Inga filter, bara berätta det som det är. Allt baserat på min egen, praktiska personliga erfarenhet.

Om du läser noggrant kommer du sannolikt att märka att mer än ren insikt om entreprenörskap är allmänna livslektioner. Och dessa lektioner kan tillämpas oavsett var du är eller vad du gör (även om jag varnar för att det som kan vara sant för mig inte behöver vara sant för dig).

Som alltid är kommentarer och feedback välkomna. Glöm inte att följa min på Twitter.

Försöker du klättra på ett berg? det är så det är (bild kan vara föremål för upphovsrätt).
  1. Framgång är 1% "produktmarknadsmatch", 99% bestämning.

Fråga de flesta investerare, professorer i företagsskolor eller författare för företagare, så kommer de att berätta att den viktigaste faktorn för en startups framgång är produktmarknadens passform. Så mycket har skrivits och sagt om produktmarknadens passform, att den verkliga förutsägaren för framgång för ofta försummas.

Den ena faktorn som kommer att avgöra din långsiktiga framgång - både som grundare och som start - är din förmåga att bygga motståndskraft, fortsätta genom de svåra tiderna och hålla fast vid dina långsiktiga mål inför motgångar. Alla grundare möter förr eller senare motgångar: nyckelpersoner lämnar, pengar tar slut, kunder avbryter piloter, försäljning missar mål osv. Att ha styrkan att övervinna dessa utmaningar är mycket viktigare än tur, affärsplan eller produktmarknads passform - vilket kommer ändå att komma med grus. Även bortom entreprenörskap har studier visat att grus är den främsta förutsägaren för framgång i livet.

Så om du är seriös när det gäller entreprenörskap bör du utveckla en ram för att hantera den oundvikliga motgången som du kommer att möta: sök källor för inspiration och motivation; bygga ett stödnätverk av vänner, familj och mentorer; investera i din fysiska och mentala hälsa; göra en vana att reflektera över tidigare misstag (som att skriva ett blogginlägg om det ...); hålla ögonen på lång sikt och lära av andras erfarenheter. Men mer än någonting, påminn dig själv om att ingen framgångsrik person någonsin kom dit han är utan att hantera och slå motgångar. Om de kan göra det, så kan du också.

2. Människor kommer att göra dig besviken. Ta itu med det och gå vidare.

Idealism och verklighet går inte alltid hand i hand. För ungefär ett år sedan beslutade en av mina närmaste vänner då att lämna Veho, nästan utan föregående meddelande, vid en kritisk tid i mitt liv och företagets liv. Detta var ett stort slag för mig och Veho, och det tog mig månader att återhämta sig. Två andra vänner, och till och med ett fåtal personer som jag såg som mentorer, försvann från mitt liv det senaste året utan föregående meddelande.

En av de svåraste sakerna för mig att acceptera har varit att inte alla värderar lojalitet på samma sätt. Vissa människor inser att de inte har skräp att klättra med dig till toppen; andra har olika prioriteringar i livet; och vissa ser världen väldigt annorlunda eller delar helt enkelt inte dina värderingar. Naturligtvis betyder detta inte att du eller jag ska någonsin kompromissa med integriteten och värderingarna hos de människor vi samarbetar med. Men du bör acceptera verkligheten att vissa människor kommer att göra dig besviken. Ju tidigare du accepterar detta, desto tidigare kommer du tillbaka på fötterna när detta händer.

Lär dig hur du bättre kan hitta de röda flaggorna, tänk vad du kan göra bättre nästa gång och gå vidare.

3. De största framgångshistorierna för uppstart börjar med kontrariskt tänkande.

De största framgångshistorierna i vår tid är av grundare som har varit djärva nog att föreställa sig nya marknader (Uber, Airbnb), tävla i en mättad industri på ett helt annat sätt (Google) eller göra infrastrukturinvesteringar som ingen annan skulle våga göra göra (Amazon). Detta är ingen slump. Barriärerna för att starta ett företag idag är så låga att någon enkel idé redan testas och intäktsförs av flera konkurrenter. Stora företag är inte födda från att göra saker och ting bättre. De är födda från att tänka annorlunda.

Men medan contrarian-tänkande stöds av stora affärsteorier ("Blue Ocean Strategy", "Zero to One", för att nämna några), praktiserar mycket få startinvesterare det i verkligheten. Jag kan inte ens räkna antalet gånger jag fick höra av VC: "din idé kommer aldrig att fungera", "du kommer aldrig att kunna skala", "du kommer att ha en låg värdering", "autonoma bilar kommer att göra ditt företag föråldrat "och" Uber äter dig levande. " Samma VC: s, förresten, sa också liknande saker till grundarna av Uber, Airbnb, Google eller Amazon ... (Vi kommer tillbaka till om du ska lyssna på VC: er senare).

4. Endast partner med människor som är 100% anpassade till dina motiv.

Det viktigaste beslutet du kommer att ta som grundare (och utan tvekan - i livet) är de människor du samarbetar med. Och du bör vara väldigt säker på att de är helt i linje med vad du vill bygga och är bekväma med de risker som din vision medför.

Jag lärde mig denna värdefulla lektion på det hårda sättet snart efter examen från HBS. Mina grundare på den tiden och jag hade just återvänt från en intervju med Y Combinator - som kritiserade vår affärsmodell. En av mina grundare började förespråka att vi skulle svänga till en helt annan verksamhet eftersom han inte var okej med att ta de affärsrisker som Veho vid den tiden medförde (kom ihåg, vi försöker revolutionera en stor gammal industri - det är inte lätt sak att göra). Vi diskuterade detta i månader, och när vi inte kunde lösa oss - beslutade han att gå vidare till en annan möjlighet (tack och lov kunde vi upprätthålla vår vänskap). Vid den tiden hade vi slösat bort månader med värdefull tid och bränt igenom en betydande del av våra investeringspengar.

Det finns inget rätt eller fel i att ha en viss motivation. Varje person har rätt att ha sin egen riskprofil. Men liksom allt i livet har företag också en risk-belöningsgrad. Och de som vill vara stora måste naturligtvis ta fler risker. Om du siktar högt och är villig att ta risken är det viktigt att du väljer partners som är helt ombord med vart du vill åka. Den här lektionen är inte begränsad till grundare. Som förlängning gäller det också anställda, investerare, rådgivare och till och med tidiga kunder.

5. "Lead by consensus" fungerar inte. Omfattar snarare "oenighet och engagemang".

HBS coachade mig för att bli en mer empatisk ledare. Men jag tog det fel. I Vehos tidiga dagar införde jag en kultur som gav alla ett lika uttalande om företagets inriktning. Mitt mål var att stärka mina dåvarande partners som beslutsfattare och uppmuntra dem att fullt ut köpa in vårt uppdrag. Men så snart oenighet uppstod var det nästan omöjligt att fatta beslut. Vi befann oss ägna timmar på att försöka övertyga varandra, till ingen nytta, och blev mer frustrerade över våra långsamma framsteg.

Gör dig själv en stor tjänst och undvik mitt misstag.

Beslut behöver föräldrar och föräldrar behöver autonomi. Du behöver verkligen inte och bör inte göra ALLA BESLUT hos ditt företag. Sällan fungerar sådana diktaturer. Men se till att uttryckligen definiera, för dig och andra, vad som är viktigt för att du ska ha ett slutligt uttalande i. Och på liknande sätt, vad som är viktigt för andra ledare i organisationerna att ha ett sista ord i.

Min medgrundare Fred talar ofta om Holacracy-systemet. En annan smart person - Jeff Bezos, berättar om en ”oenig och engagerad” strategi för beslutsfattande. Båda prioriterar samma sak. Att besluta snabbt och flytta någonstans, även på bekostnad av vissa misstag, är mycket bättre än att besluta långsamt och röra sig ingenstans.

6. Traktion trummar allt.

För ungefär två år sedan lade jag mitt företag (fortfarande i idéfasen) till en VC-investerare. "Om detta är din idé, bör du sluta just nu och hitta ett jobb" sa han. Allvarligt. Fyra månader senare - när samma investerare hörde att Veho redan hade levererat tusentals paket med folkmassaförare mailade han mig: 'Låt oss träffas igen. Jag skulle vilja ta med min affärspartner också! ”. Andra skeptiska investerare som satt på sidelinjen ville ha in så snart de luktade framgång.

Eftersom ingen kan förutsäga framtiden, spelar det ingen roll vad folk tycker om din idé - det är alla spekulationer i alla fall. Tror du på din idé? Hitta ett sätt att få det att fungera. Och när du får det att fungera - se till att dela din dragkraft med skeptikerna. Min erfarenhet är att även lite data snabbt kan förändra människors sinne.

7. VC: er vet inte.

Som ung entreprenör, om du samlar in för första gången, kommer du förmodligen att lyssna på åsikter från potentiella investerare mycket mer än du borde. Det är sant att VC: er ser många startups; några av dem har lyckats. De ser vilka typer av teknik och affärsmodeller som tenderar att locka mer finansiering, och vilka - i genomsnitt - ger högre avkastning. Om du är lite oerfaren är det frestande att misstaga uppfattningen från VC-investerare för en solid sanning.

Påminn dig alltid om att ingen VC vet nästan lika mycket om ditt företag som du gör. Det är omöjligt för någon investerare, även de smartaste och mest erfarna, att se igenom alla hål och möjligheter, smälta all information, utvärdera dina förmågor som en grundare och förutsäga vart marknaden är på väg - desto mer i 20 –30 minuters konversation. Dessutom gör varje VC endast några få investeringar per år och säger "nej" till grundarna mycket oftare än "ja". Så de är mycket utbildade att komma med skäl till varför de inte ska investera.

Även om det är värdefullt att lyssna på erfarna proffs, bör du aldrig byta ut din egen åsikt och analys med deras. Kom ihåg att INGEN kan förutsäga framtiden, och att varje stor VC har överfört några fantastiska företag. Du kan mycket väl vara ett av dessa företag.

Förresten, en bra teknik för att få mer "ja" än "nej" är att investera tid i att utbilda investerare om din marknad, positionera dig som en expert och samla in data för att motbevisa deras oro. Eller helt enkelt fokusera på investerare som redan förstår ditt område. Detta kommer att göra livet mycket lättare för dig.

8. Gör "utmana konventionell visdom" till din andra natur.

Bara för att någon säger något gör det inte sant. Ett exempel är uppfattningen att grundare endast bör starta företag där det finns en "grundare-marknadsmatch", nämligen på en marknad som de redan är mycket bekanta med (tänk hantverkare som säljer programvara till hantverkare eller moms som säljer blöjor till mammor). Naturligtvis älskar VC: er "grundare-marknad" passform eftersom det minskar deras egen risk att investera i någon som inte är en expert i deras utrymme. Men sedan när ska du lyssna på VC: er ??

Jeff Bezos hade inget att göra med att sälja böcker eller e-handel innan han startade Amazon. Herb Kelleher - grundare av Southwest Airlines var tidigare en advokat i tvister och visste ingenting om att starta ett flygbolag. Mark Zuckerberg är långt ifrån den mest "sociala" personen som grundaren av världens största sociala medieplattform; Airbnb-grundarna hade noll erfarenhet av gästfrihet; Haim Saban producerade aldrig en skiva i sitt liv innan han startade en skivbolag och blev en av de rikaste människorna i Amerika; och listan fortsätter och fortsätter (lita på mig, det här är en mycket lång lista). Ingen av dessa människor hade lyckats om de hade följt konventionell visdom.

Under de senaste två åren har jag hört alla typer av konventionell visdom om Veho: "logistik är en dålig bransch för nystartade företag", "verksamhet tunga företag får alltid låga värderingar", "du kommer aldrig att kunna rekrytera tillräckligt med förare" och "autonoma bilar kommer att störa allt i morgon morgon ”osv osv. Jag lyssnade, tänkte på det en minut och fortsatte. Och det borde du också.

9. Ta de svåra besluten tidigare.

Medan många grundare följer regeln "anställa långsamt, eld snabbt", finns det något kallt, nästan hänsynslöst, i tanken att människor kan förlora sitt jobb så snabbt. Men genom min egen erfarenhet av att skilja sig från medgrundare fick jag veta att ju snabbare du gör svåra beslut, desto bättre är det för alla inblandade. I mitt fall hade jag arbetat med en grundare som inte var i linje med min vision för företaget. Jag försökte kompromissa, letade efter en mellanplan mellan vad någon av oss ville bygga, och vi kom ingenstans. Det tog oss månader, och betydande investeringspengar, och massor av argument för att helt omfamna det som redan varit tydligt under en lång tid: vi var goda vänner, men var inte tänkta att vara goda grundare.

Tid är pengar, och huvudvärk kan kosta din hälsa. Gör dig själv en tjänst och undvik inte verkligheten. Om något inte kommer att ordna sig - är det mycket bättre att avsluta det tidigt.

10. Om du inte respekterar din egen tid - kommer ingen annan att göra det.

Det är vanligt att oerfarna grundare är mycket tacksamma till VC: er, rådgivare eller potentiella kunder för att ha tillbringat tid med er. Men gör inte misstaget att tro att de gör dig en tjänst. Om de inte tyckte att det var värt deras tid att prata med dig, skulle de inte ta mötet i första hand.

Jag lärde mig en mycket värdefull lektion när en medarbetare på en stor Boston-baserad VC fick oss att vänta utanför hans kontor i 40 minuter förbi vår planerade mötetid. När jag satt där kunde jag se att han inte talade i telefon eller gjorde något som verkade brådskande, men antagligen besvarade några e-postmeddelanden. Och han stannade inte en sekund för att be om ursäkt för väntan. När vi äntligen gick in bestämde jag mig för att respektera honom om detta. "Kan jag ge dig lite feedback?" Jag frågade. ”... Jag uppskattar att du tar dig tid idag, men skulle du hålla med om att vår tid också är värdefull? Vi driver ett företag, jonglerar mellan kundmöten, insamling och drift och var tvungna att säga nej till två andra möten i eftermiddag för att träffa dig. Och helt uppriktigt - genom att låta oss vänta i 40 minuter känner jag att du inte respekterar vår tid. ” Naturligtvis såg denna investerare inte denna feedback. Han tog tre sekunder att tänka på det och sa: "du har helt rätt, jag ber djupt om ursäkt." Han fick oss aldrig att vänta igen.

Jag tog denna strategi med andra potentiella investerare och kunder, även hos stora företag. Det fungerar 95% av tiden (och med de andra 5% borde du förmodligen inte träffa personen ändå). Det hjälper att påminna dina motparter att de inte gör dig en tjänst - de vill faktiskt prata med dig. Och det hjälper dem att se dig som en seriös person som de borde respektera som alla andra.

Du är upptagen med att bygga ett företag. Låt inte någon slösa bort din tid (bild kan vara föremål för upphovsrätt).

11. Kompromissa aldrig med ditt rykte.

VC- och företagargemenskapen är mindre än du tror. Och Internet gör det ännu mindre. Människor kommer att göra sina läxor om dig innan de går in i ditt företag, investerar i dig eller skriver en artikel om dig. Reputationsfläckar är svåra att städa upp, så försök att undvika dem så mycket som möjligt.

Ett vanligt misstag jag gjorde i Vehos tidiga dagar var att fokusera på att sälja en fantastisk vision till investerare och samtidigt svepa under mattan allt som inte var positivt med verksamheten. Jag gjorde en medveten ansträngning för att undvika diskussioner om våra utmaningar, bekymmer eller hypoteser som vi inte hade bevisat ännu. Men snart fick jag veta att dölja saker var kontraproduktivt. Först för att människor veta det förr eller senare. För det andra, för när de får reda på det speglar det negativt på dig som grundare.

Endast grundare som tänker på kort sikt komprometterar sitt rykte. Om du tänker på lång sikt bör du utveckla en vana att vara ärlig mot investerare, partners och kunder.

Undvik alltför lovande och försök att följa varje handskakning - även de du ångrar (det finns naturligtvis undantag men de är väldigt få). Du kan tappa ett potentiellt ordningsblad här och där, men du kommer att få mycket mer förtroende och respekt som kommer att tjäna dig längs vägen när det verkligen betyder något.

(bild kan vara föremål för upphovsrätt).

12. I slutändan är det som betyder mest hur du ser dig själv.

Medan du alltid är ödmjuk är alltid bra, var inte uppmärksam på vad andra säger eller tycker. Entreprenörskap kan vara en ensam väg, men om du lever efter dina värderingar, strävar efter din passion och behandlar människor rättvist och respektfullt - ska du känna dig riktigt bra om dig själv.

Det kommer alltid att finnas skeptiker, naysayer och kritiker - och de kommer att fortsätta leva sitt konventionella, risklösa och oinspirerade liv medan du går ut och förändrar världen.

Låt inte någon stoppa dig.

Bygga på!

Ita

Följ mig på Twitter.