Hur jag nästan dödade mitt företag och tillbringade min livräddning att bygga Holodeck

För ett och ett halvt år sedan, på 16: e våningen i en back-gränd highrise i Hong Kong, föddes företaget som nu kallas Sandbox VR.

Med mindre än en miljon dollar investerat tillbringade vårt team på 7 ett år och:

1) Utvecklad realtid multiplayer invers kinematikteknologi för att fånga, animera och göra människor med fullkroppsfångst i virtuell verklighet

2) Utformade en 30-minuters fullkroppsfri VR-upplevelse

3) Konstruerade en sandlåda med tegel-och-murbruk, som så småningom blev TripAdvisors 1-aktivitet i Hong Kong.

Idag tillkännager vi en betydande finansieringsrunda i serie A under ledning av Andrew Chen från Andreessen Horowitz, med deltagande från Mike Maples / Floodgate, Stanford University, TriplePoint Capital, CRCM och Alibaba.

Det här är vår berättelse. Men det hände nästan inte.

Vår första utvecklingsinstallation.

2003 grundade jag Blue Tea Games i San Francisco och flyttade senare hit till Hong Kong och startade upp det till femtio anställda.

Vi byggde gratis att spela mobilappar och casual dolda objekt-spel för datorn.

Jag hade byggt spel sedan jag var 13 år, så jag var naturligtvis dragen av att bygga berättande upplevelser. Jag fann att genren av dolda objektäventyrspel passade bra för det.

I slutet av 2000-talet släppte vi Dark Parables-serien, en franchise som blev en bästsäljare på Big Fish Games (världens största utgivare av casual games). Det var en höjdpunkt för Blue Tea Games - och en vi skulle aldrig nå igen.

När mobilspel exploderade i slutet av 2000-talet skiftade plattformen bort från datorn, och vår besättning tyckte det blev svårare att göra våra titlar framgångsrika.

I början av 2016 kunde jag se skrifterna på väggen. Jag visste att jag skulle behöva stänga av Blue Tea Games.

Det var väldigt lite att stänga av. Då var det bara sex av oss som återstod.

Snart skulle ingen.

Jag var mitt i avvecklingen och planerade att flytta tillbaka till staterna från Hong Kong för att hitta ett jobb.

Men det var sent i 2015. Virtual reality var bara på väg och jag blev besatt av möjligheterna med detta nya medium och plattform. På den tiden var min tro på att starta något företag genom bootstrapping, och det fanns inget sätt att jag kunde ha bootstrapped en VR-start.

Det som hände nästa spelar fortfarande upp i mitt sinne som en klassisk filmscene. Där var jag, deprimerad av misslyckandet i mitt företag, och jag befann mig på en väns fest en fredag ​​kväll och försökte ignorera eller drunkna ut min sorg när en främling gick upp till mig.

"Jag hörde att du spelade. Om du gör VR-spel ska jag investera i dig. Jag kan också få mina vänner att investera i dig. ” Han sa faktiskt det.

”Är detta det verkliga livet? Är det bara fantasi?
Fångad i ett jordskred, ingen flykt från verkligheten ”
~ Queen, Bohemian Rhapsody

Det här kan verkligen fungera, tänkte jag.

Så jag tog mina besparingar och samlade in en liten summa pengar från vänner och bekanta. Från det föddes Glo, Inc., som senare blev företaget känt som Sandbox VR.

Jag tog det som återstod av teamet med Blue Tea Games och den lilla pengar vi hade samlat in, och vi satte oss ut för att bygga den framväxande VR-industrin.

I början av 2016 känns som för en livstid sedan. Rift och Vive hade precis släppts mitt i omöjliga förväntningar, inte bara för den framtida hårdvaran, utan för hela VR-branschen.

Jag kände ett intensivt tryck - både självpålagt och från våra investerare - att vara en tidig rörelse i spelets ekosystem.

Men jag hade en säkerhetsplan. En så galen att den kanske bara fungerar (mer om det senare).

Jag hade byggt spel tidigare. Massor av spel. Och jag antog att denna helt nya marknad skulle vara hungrig efter innehåll. Tidigare erfarenhet berättade för mig att släppa ett spel snabbt var en bra satsning, en säker satsning. Planen var att bygga ett VR PC-spel och släppa det vid semestershoppsäsongen i slutet av 2016.

Nio månader senare, i december 2016, släppte vi vårt spel för Oculus Rift och HTC Vive. Det var ett pusselspel i VR som tog mycket av det jag lärde mig av att utveckla avslappnade dolda objektspel under de senaste tio åren.

Det gick inte bra. Faktiskt. Det bombade.

Vi tappade över 80% av våra investeringar i spelet. Och baserat på Steam-data ökade vårt spel i de 20% av alla VR-spel. Vi var en av de lyckliga.

Marknaden var bara inte klar. Oculus och HTC släppte inte siffror för 2016, men beräknar att jag har sett platsen för HTC Vive i slutet av 2016 cirka 420 000 och Oculus Rift till cirka 243 000.

Oavsett anledning har VR överlöftat och underlevererat för alltför många av oss.

Minnet att stänga Blue Tea Games för bara ett år sedan kom rusande tillbaka igen.

Detta är det, jag måste också döda detta VR-företag.

Förutom denna gång hade vi en till.

Medan de flesta av mitt team hade varit fokuserade på PC-spelet, hade jag arbetat med vår bästa ingenjör Kimkind på ett backup-projekt.

Vårt mål? Att bygga Holodeck.

När vi startade företaget satt konsument VR inte rätt med mig.

Vi frågade oss - är det verkligen VR-upplevelsen som folk faktiskt vill ha?

Vill människor verkligen sitta bundna till en dator i virtuell isolering med avtagna händer och ett demonterat huvud?

Är det VR jag drömde om? Helvete nr.

Jag ville ha The Matrix. Jag ville ha OASIS. Jag ville ha Holodeck.

Jag ville ha en uppslukande upplevelse med mina vänner, där de kunde nå ut och röra varandra och faktiskt skapa en fysisk anslutning.

Jag trodde att VR: s verkliga magi skulle börja när någon helt kunde tappa sig själv i magin med den uppslukande upplevelsen. Spelet, gränssnittet, vantro skulle alla försvinna och bara erfarenhet skulle finnas kvar.

Med misslyckandet i vårt första VR-spel hade vi inte så mycket banor kvar, men det räckte för att få oss till en fungerande prototyp. I februari 2017 hade vi en grov demonstration där du kunde nå ut och röra vid en vän på axeln.

Jag började kasta den till investerare för en frönrunda. Ingenting. Ingen var intresserad.

Vem skulle vilja investera i ett pre-lansering VR-företag utan innehåll, bygga sin egen motion capture-teknik och måste bygga en detaljhandel plats? Det är en löjlig fråga.

Men också vår demo var inte så bra. Att vara en VR-teknisk start i en höghus i Hong Kong hjälpte antagligen inte heller.

Vi kunde inte landa någon finansiering, men jag vaknade aldrig i min tro på att Holodeck skulle byggas. Av någon. Så småningom.

Så varför inte oss och varför inte nu?

Jag satte mig ner med vårt team på sex för att presentera den hårda verkligheten - vi skulle gå slut på pengar

Jag sa till dem att det var olyckligt att vi inte kunde vara företaget att bygga Holodeck trots att vi utvecklat en riktigt cool teknik som löst några av VR: s grundläggande problem.

Men jag kunde bara inte släppa taget. Jag var bara inte villig att gå bort.

”Så är det när du i Matrix
Dodgin "kulor, skörda det du sår."
~ Kendrick Lamar

Jag gjorde något du aldrig borde göra (på allvar, gör det aldrig). Jag tog mitt hela äggägg - alla pengar som jag hade släppt bort från min tid att bygga Blue Tea Games under det senaste decenniet - och jag investerade sin helhet i Sandbox VR.

Jag köpte vårt team sex månader till. Och höjde insatserna ännu högre.

Ursprungligen hoppades jag att samla in tillräckligt med pengar för nio månaders landningsbana för att bygga ut en övertygande demo för vår nästa insamling.

Men eftersom vi inte kunde landa någon finansiering var nio månader en lyx som vi inte längre hade. Jag sa till vårt team att vi hade sex månader. Sex månader att bygga, inte en demoupplevelse, utan en full tech-stack, en fullt utvecklad AAA-upplevelse, och vi behövde konstruera den första fysiska sandlådan och generera verkliga intäkter.

Jag upprepade att detta var vår enda väg - vi kan inte räkna med att vinna över investerarna, så vi måste vinna över konsumenterna.

Våra team arbetade direkt 7 dagar i veckan i sex månader. Vi hade sex månader för att ta reda på hur vi skulle överleva.

Vi gjorde det på fyra.

Inte precis vilken typ av inredning du kan förvänta dig att se i det första holodecket.

I juni 2017 öppnade GloStation (nu Sandbox VR) obehörigt sin dörr. Vi var belägen på 16: e våningen i en höghus i en bakgata. Hyresgästerna på andra våningar inkluderade några, ja, låt oss bara kalla dem "medlemmar bara klubbar" - uppenbarligen var vi i ett utrymme där folk inte ville bli sett.

Bokningarna sipprade långsamt under de närmaste dagarna. Det var allt vi hade kommit att frukta - dålig försäljning, signalering av en ljum produkt och med mindre än en månads bana kvar, verkligheten att stänga företaget.

Men det vi också märkte är att alla som besökte blev sprängda av upplevelsen. Men det suger fortfarande att vi inte skulle vara öppna så länge.

Och en morgon slutade inte telefonen i vår Sandbox att ringa. En video på Facebook med vår upplevelse delades över 10 000 gånger den morgonen.

Ibland går lite tur långt.

Och sedan började det snöbollas.

Gäster som lämnade Sandbox delade upplevelsen med sina vänner Deras vänner kom och delade den med sina vänner, och så vidare. Vi skulle bli virala.

Innan vi visste om det var vår butik fullbokad i tre månader i rad, morgon till kväll, 7 dagar i veckan.

Det var surrealistiskt minst sagt.

Sandbox VR på Hillsdale Mall, San Mateo

Ingenting gör insamling enklare än galen dragkraft, och vi stängde en efterfrågad frörunda från Alibaba strax efter.

Mycket har hänt sedan dess. Vi demoade till Jack Ma och Kanye West. Min kollegavän flyttade sin familj från Silicon Valley till Hong Kong för att gå med oss ​​som Chief Product Officer.

Startups hänger alltid i en tråd, och jag vaknar upp varje dag tacksam för att vi fortfarande finns, och att vi får jobba med att göra holodecket till verklighet och att föra det till alla grannskap i världen.

Vi får bygga inte bara en virtuell verklighet, utan en bättre verklighet som förvandlar dig och transporterar dig.

Vi bygger upplevelser där du kan binda med vänner på nya äventyr.

Att skapa en verklighet där du kan vara vad du vill vara och gå dit du vill gå.

Vi tror att detta nya medium inte handlar om bättre filmer eller ett mer uppslukande spel. Det är något helt annat, och vi som bransch kommer att behöva lära oss av det bästa av båda medierna - filmer och spel.

Framtiden ska ännu inte skrivas, och jag är ödmjuk och upphetsad över att ha en chans att skriva den framtiden med vårt team och med Andrew, Marc, Ben och resten av a16z-teamet, tillsammans med alla våra andra investerare.

För allt detta hände nästan inte.